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【Space X 专题】NASA 找上 SpaceX,要让美国重返太空国家行列(


2020-06-12

【Space X 专题】NASA 找上 SpaceX,要让美国重返太空国家行列(

太空探索科技公司(SpaceX)的火箭工厂是一个巨大的白色建筑,外观看上去像是一个飞机棚,它座落在洛杉矶国际机场旁边,周围停满了新型摩托车和特斯拉电动汽车。在巨大的金属建筑里面,波音公司曾生产过 737 飞机的机身。当你穿过这座建筑的前门,通过安检,此时呈现在你面前的整个工作场景,会让你有如置身在科幻小说中。

而在所有工人的正前方,一样充满了科幻感。该公司的两层员工餐厅特地设计在製造车间上方,人们可以俯瞰整个车间。设计师可以一边吃饭,一边看着技术工人建造太空舱和火箭发射台。实际上,整个车间里面有很多东西能被看见,比如各种火箭,他们像衣橱里挂好的西装一样矗立在那里,一位 SpaceX 导游表示,他们很多工作都是由机器人组装实施的,因此操作非常精準。

访客不能拍照,因为涉及的技术相当敏感,被认为会对国家安全构成威胁。一艘火箭的顶部正安装卫星,卫星外部被一个碳纤维外壳所覆盖,整个设备都被一部巨大的机器人所包围。工人将九台火箭引擎排成一排,并放置在一个八边形的框架里面,随后他们把引擎安装在一个巨大的铝製管道内部;其他工人则会使用起重机抬起一个巨大的嵌板,在工作空间里面来回移动。在一个更高的天花板上,是首部发射到太空并成功返航的 Dragon 太空船,它像一个战利品似的挂在那里,而它旁边是一个新的太空船。

去年九月,NASA 与 SpaceX 签订史上最贵的独立合约:26 亿美元。他们希望 SpaceX 帮助美国太空人在地球和国际太空站(ISS)之间往返。SpaceX 开发太空船的目的之一,是取代太空梭,让美国重回太空国家的行列。而 SpaceX 最大的竞争对手当属波音,不过做同样的工作,波音公司的成本却要约 42 亿美元。

马斯克愿景:把火星变地球殖民地

事实上,作为第一家将人类送上太空的私人航空公司,SpaceX 很有机会打败波音。对于 SpaceX 而言,这是一个伟大的里程碑,同时也是他们目前为止最危险的工作。不过,构建成本效益好的太空交通工具也给了 SpaceX 一个机会,得以帮助美国发展迟缓的太空工业。

虽然在行星科学上取得了成功,比如好奇号探测器已经登陆火星,但 NASA 在载人航太上仍然步履维艰,甚至连派送太空人到太空站(美国前期已经投入了 750 亿美元)也已经外包给了俄罗斯。

在太空领域,美国已经落后于其竞争对手欧洲和俄罗斯。虽然美国洛克希德和波音两大巨头成立了合资公司 United Launch Alliance(联邦发射联盟),仍无法挽回颓势。据称该公司使用的引擎是从俄罗斯购买的,而且还要一直买到 2017 年。此外,中国和印度也显示了自己在太空领域的超凡技术,他们拥有注重节省成本的太空站,还开发了自己的火星探测器,大有赶超之势。美国要摆脱这种颓势,似乎只能把赌注押在商业太空公司身上了。

八年前,当 NASA 官方首次与 SpaceX 合作时,他们觉得是雇了一批「临时工」,做一些枯燥的粗活而已。之所以要和 SpaceX 签约,是因为美国政府专注于更高的太空定位,他们希望打造一个所谓「太空计程车」的项目,然而时过境迁,如今 NASA 只能寄希望于这家「民营企业」了。

2002 年,马斯克(Elon Musk)成立 SpaceX,当时这位百万富翁只是想要实现自己的飞行幻想而已。从更之前创办的 Zip2 和 PayPal 身上,他赚到了够多的钱,随后在 2003 年,他又创建了电动汽车公司特斯拉(Tesla)。

马斯克应该很乐意告诉你他的愿景:把火星开拓为殖民地,让人类成为多星球公民。马斯克认为,一旦地球遭遇大灾难,火星是一个保险的庇护所。马斯克设计了一个计画方案,希望将一个种满植物的温室发送到火星,但是他发现即便手握数百万美元,也找不到任何划算的火箭。

【Space X 专题】NASA 找上 SpaceX,要让美国重返太空国家行列(

他还找了一些人,比如 Tom Mueller,他是任职于美国天合汽车集团航空航太部的工程师,由于工作上不如意,他在自己的车库里造了一个火箭引擎,而它最终成为世界上最大的流体燃料引擎 Merlin 火箭发动机的最早期版本,由一个业余爱好者开发出来的引擎,SpaceX 的火箭就是依靠这个引擎推动升空的。此外,马斯克还和 Hans Koenigsmann 在一次火箭技术俱乐部进行会晤,他是一名德国工程师,后来变成了 SpaceX 第四位技术员工。「在演讲中,我的德国口音起了很大作用,」他说道,「当我说『应该可行』时,不知为何,好像比其他口音更有说服力。」

马斯克决定成立一家公司,提供他本人无法找到的服务——「去火星的实惠车票」。许多成功的科技创业家们也热爱创立太空公司:贝索斯(亚马逊),保罗·艾伦(微软),佩奇和施密特(Google),以及理查·布兰森(维珍) ,他们涉足太空企业多数看上去更像是在经营「面子工程」。

「很多朋友都告诫他,不要创立 SpaceX,」Luke Nosek 说道,他曾帮助马斯克创建了 PayPal。如今,Nosek 已经是 SpaceX 董事会成员之一了。


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